jueves, octubre 29, 2020

Indy, donde un campeón sin asiento puede ganar a los 47 (y con un auto de exhibición)

Texto: Geferson Kern / Colaborador de IndyCarLatinos.com Brasil

Faltan 17 días para las «500 Millas de Indianápolis». En la carrera más grande del planeta, 17 años es el tiempo más largo entre la primera y la última victoria de un mismo piloto.

La última llegó en una ocasión más que extraordinaria, cuando la botella más codiciada de leche de automovilismo fue probada por un piloto que comenzó mayo sin asiento y corrió en un bólido del año anterior que, hasta entonces, sirvió como un simple automóvil de exposiciones.

Después de ganar el título de Indy en 85 por un punto, y además ante su propio hijo, Al Unser decidió retirarse. Hizo un trato con su equipo Penske Racing para correr sólo cinco competencias la siguiente temporada: la apertura en Phoenix, el cierre en Miami y las carreras de 500 millas en Indianápolis, Michigan y Pocono, junto a los titulares Rick Mears y Danny Sullivan.

El acuerdo no se renovó para 1987. A pesar de haber ganado dos de los últimos cuatro campeonatos (también había ganado la copa de CART en 1983), y siendo tres veces campeón de la Indy 500, Unser llegó a Indianápolis con la posibilidad de mantenerse fuera de la parrilla por primera vez desde su debut, en ’65, con la excepción de la edición de 1969, cuando no corrió por romperse el brazo, al caer de su motocicleta en el infield del circuito la noche anterior al Día de la Pole.

Penske mantendría un tercer auto inscrito. El empresario Ted Field, propietario del equipo Interscope, y hoy uno de los 400 hombres más ricos del mundo, logró llegar a un acuerdo para poner a Danny Ongais en el coche que pertenecía a Unser. Sin embargo, el hawaiano sufriría el más grave de los 25 increíbles accidentes, entre entrenamientos y calificación, que ocurrieron durante ese mayo en Speedway, cuando llegó a la salida de la curva 4 y sufrió una conmoción cerebral.

Eso era lo que se necesitaba para aumentar la angustia de Penske, cuya escuadra venía de una temporada con solo dos victorias y, dos días antes del comienzo de las Pruebas de tiempo, no encontró velocidad en su Penske equipado con el nuevo motor Ilmor-Chevrolet.

El nombre de Unser como sustituto de Ongais se confirmaría el 13 de mayo, cuando Mario Andretti ya había asegurado su pole position y después de haberse cumplido dos de las cuatro sesiones de calificación. El auto que usaría el de Nuevo México, un March-Cosworth del año anterior, se exhibió en el lobby de un hotel en Reading, Pennsylvania, pocas semanas antes de la carrera. La improvisación fue tal que ni siquiera hubo pegatinas apropiadas para imprimir el nombre de Cummins, que se convirtió en el patrocinador principal.

De esta manera, la pegatina con el logotipo correcto de la compañía se pegó en el lado izquierdo, que tenía una mayor visibilidad, especialmente en las fotografías. En el lado derecho había una pegatina alternativa con el nombre de la empresa escrito en letras mayúsculas. Incluso con todo eso y solo tres días después de ser contratada, Unser escapó del drama de Bump Day y se aseguró un lugar en la parrilla, en 22º puesto.

Unser 1987 (FOTO: Indianapolis Motor Speedway)
FOTO: Indianapolis Motor Speedway

Andretti dominó por completo la carrera: en la vuelta 177 ya había liderado 170 y estaba tomando una ventaja de una vuelta sobre el segundo en el orden, Roberto Guerrero, y al menos dos sobre el resto de la parrilla. Pero su auto repentinamente fue lento en la entrada a la recta principal, con un problema con el sistema de suministro de combustible. Todavía logró llegar a pits, pero la ventaja estaba en manos del sorprendente Guerrero, ganador de la etapa anterior, en Phoenix.

El colombiano todavía tenía que hacer una parada en boxes, pero estaba una vuelta por delante de Unser, ahora en segundo lugar. En la vuelta 182, el sudamericano fue a boxes. Servicio sin problemas, pero con el motor se apagó. El equipo de Vince Granatelli estaba tratando de que el hermoso March-Cosworth rojo # 4 volviera a la pista, pero algo estaba mal.

La explicación: mucho antes, en la vuelta 130, Tony Bettenhausen Jr. perdió una rueda en la curva 3, que se quedó por la pista hasta que fue golpeada por la punta del coche de Guerrero. La base de la boquilla unida al chasis albergaba el cilindro maestro del embrague, que comenzó a derramar fluidos y ya no funcionó como debía, lo que no se notó en ese momento, con la prueba funcionando a todo vapor, incluso con el cambio de la boquilla. En un óvalo de velocidades muy altas y casi sin cambios de marcha como Indianápolis, no tener el embrague no es un problema grave. A menos que sea necesario detener el automóvil y hacer que vuelva a moverse, por ejemplo… a la salida de una parada en boxes.

Lo peor de todo fue que el neumático golpeado por la punta del auto de Guerrero voló hacia las gradas y golpeó la cabeza de un fanático, Lyle Kurtenbach, de 41 años, quien fue llevado al Hospital Metodista en Indianápolis, pero no resistió heridas y falleció.

Mientras Guerrero pasó penurias para volver a la pista, Unser se descontó la vuelta y tomó la delantera. Esta vez, fue el colombiano era segundo con un giro de déficit. Para asombro general, todavía se descontó la vuelta y vio ondear la bandera amarilla a solo ocho vueltas del final cuando Andretti, en un intento de regresar a la carrera, se detuvo en la curva 4.

No fue suficiente: Al Unser mantuvo la presión, se convirtió en el hombre que lideró la mayor cantidad de vueltas en la historia de la carrera y, el 24 de mayo de 1987, once días después de ser contratado y solo cinco antes de cumplir 48 años, ganó la carrera.

Así se convirtió en el segundo en ganar el «tetra» en Indy, el más viejo en ganar las 500’s en todos los tiempos y siendo dueño de una de las historias más espectaculares que el Speedway ha contado.

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