jueves, octubre 22, 2020

McLaren, Andretti, Rahal o sólo Indy 500: un análisis de las opciones de Castroneves para regresar a IndyCar en 2021

Texto: Geferson Kern/Colaborador de IndyCarLatinos.com Brasil

Hélio Castroneves quiere volver a la NTT INDYCAR SERIES la próxima temporada, y ya lo ha dicho con todas las letras. Tras tres temporadas fuera, el brasileño quiere aprovechar su salida forzada de Team Penske -de donde quedará libre por el cierre del programa del equipo en IMSA, luego de que se rompiera la sociedad con Acura- para volver a la categoría que lo consagró y en la que obtuvo 30 victorias, una décima parte de ellas en la carrera más importante de todas: las «500 Millas de Indianápolis».

Quedarse en IMSA puede ser una opción para Castroneves: el brasileño lucha por el título y, tras tres victorias consecutivas, las tres primeras de él y su compañero Ricky Taylor de Penske en la categoría, es el tercero clasificado en el campeonato. Pero el deseo por Indy es mayor y hay negociaciones abiertas para que se materialice el regreso del paulista de 45 años. Con al menos cuatro equipos, como él mismo admitió.

Con base en información detrás de escena y en rumores ya difundidos por la prensa especializada, especialmente en Estados Unidos, IndyCarLatinos.com analiza las posibilidades de Helinho de regresar a la categoría de monoplazas más grande de Estados Unidos.

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Hélio confirmó esta semana al sitio web Motorsport.com lo que dijo hace 15 días, cuando declaró que cuatro equipos se mostraron interesados en él: uno le pidió que esperara hasta octubre. El otro seguía analizando si alguno de sus actuales campeones seguiría compitiendo o se retiraría al final de la temporada. La tercera opción fue que un equipo que busca patrocinio alinee un auto para el brasileño. La última alternativa, en cambio, era para un equipo que lo quería solo para la Indy 500, pero dejó claro que su prioridad era disputar la temporada completa.

La primera opción y de la que más se habla es McLaren. O al menos lo fue: el inminente y sorprendente anuncio de que el sueco Felix Rosenqvist dejará Chip Ganassi para unirse al mexicano Pato O’Ward en la agrupación papaya redujo las posibilidades del brasileño en el equipo, por el que ya compitió en la fecha doble en el Harvest GP en Indianápolis para reemplazar al actual titular del segundo auto, Oliver Askew, ya liberado para 2021.

Sin embargo, publicaciones como RACER aseguran que Zak Brown no descarta alinear un tercer coche, al menos para algunas pruebas, si consigue patrocinio para hacerlo, lo que tiene sentido: para 2020, Brown había buscado a Castroneves para correr en uno de sus autos en Indy, pero no hubo acuerdo.

El CEO del grupo con sede en Nueva Zelanda también había considerado un tercer auto para ser compartido por los rápidos y mediáticos Fernando Alonso, Jimmie Johnson e incluso Jenson Button para este año, pero la pandemia del COVID-19 cambió los planes. Tener un piloto rápido y experimentado puede tener sentido para el equipo, incluso con dos plazas ocupadas.

Dependencia de la jubilación y del dinero

La segunda opción puede sonar un poco sorprendente: Andretti Autosport, en el puesto de hijo del dueño del equipo, Marco Andretti. A pesar de la pole en la Indianápolis 500 pres. por Gainbridge, el heredero de Michael Andretti parece haber tocado fondo en su carrera en la categoría. Su mejor resultado es el décimo lugar. Es 20º en la tabla, con 166 puntos, empatado con Zach Veach y detrás de Askew, ambos con dos eventos menos, ya que no participaron en la última ronda doble en Indianápolis.

Crecen los rumores sobre la retirada de Marco, quien no ha ganado en nueve años -o más de 150 pruebas-, lo que no le cierra la puerta para continuar con las pruebas esporádicas -especialmente la Indy 500- o incluso volver en un futuro. Pero hay un agravante: la temporada de Marco es tan mala que su auto, el 98, se ubica en el puesto 23 en la clasificación de puntos de los participantes, una especie de competencia que considera el puntaje obtenido por cada auto en la temporada. Sólo los primeros 22 de este puntaje forman parte del programa Leaders Circle, que consiste en la distribución de US $1 millón para cada auto de tiempo completo por IndyCar, monto que puede llegar a una quinta parte del presupuesto de una temporada.

El riesgo de salir del Leaders Circle explica por qué Andretti, de Veach, fue reemplazado por James Hinchcliffe en las últimas carreras del año, ya que el auto No. 26 también estaba “en la burbuja”, como se dice en Bump Day en Indianápolis, para quedarse fuera del grupo de 22.

La posible pérdida de esta cantidad, por confirmar o no según los resultados del tramo final de la temporada, el día 25, en St. Petersburg, puede hacer que Andretti reduzca su plantilla, que hoy cuenta con cinco autos. Y socavar las posibilidades de Hélio de regresar a Indy con uno de los «tres grandes» de la categoría.

Opción ganadora

Otra alternativa para que Castroneves regrese a Indy es a través de un equipo que lo ha hecho muy bien este año en el lugar donde es un experto: Rahal Letterman Lanigan, ganador de la última Indy 500 con Takuma Sato, quien derrotó al propio Hélio en misma carrera en una dramática definición en 2017. El equipo dirigido por Bobby Rahal, sin embargo, depende de atraer patrocinios para que sea posible contratar al piloto brasileño o cualquier otro.

Los periodistas especializados en el campo creen que Sato, un patrón de Honda, permanecerá en el equipo en 2021. Graham Rahal no solo es el hijo del dueño del equipo, sino también un tipo que busca el patrocinio del equipo para hacer posible su presencia en la parrilla. Tanto Graham como sus patrocinadores tienen acuerdos que van más allá de los límites de la temporada actual, lo que le garantiza en el equipo para el próximo año. Y, según RACER, al equipo le encantaría tener patrocinio para tener un tercer coche a tiempo completo.

Una posibilidad es mantener la asociación con Citrone-Buhl, un equipo dirigido por el ex piloto Robbie Buhl y el multimillonario Robert Citrone, que dirige el fondo de inversión Discovery Capital Management. El empresario podría servir como mecenas para ampliar la presencia en la categoría del equipo fundado este año y que participó en julio en el Grand Prix of Indianápolis, así como en la Indy 500, con auto, con apoyo de RLL y con Spencer Pigot al volante.

Como está, quédate

La última alternativa para que Castroneves esté presente en Indy en 2021 sería disputar solo el evento que lo consagró: las 500 Millas de Indianápolis. Y podría hacer eso para un equipo que conoce muy bien. Desde 2000, para ser más exactos: Team Penske, que incluso en sus tres años en IMSA, alineó un coche entre los 33 de la parrilla en el óvalo más famoso del mundo para que Helinho buscara el cuarto campeonato sin precedentes para un no estadounidense en la carrera.

Durante la última edición de las 500 Millas, Roger Penske concedió una entrevista al diario IndyStar y garantizó el mantenimiento de su actual trío de titulares (Josef Newgarden, Will Power y Simon Pagenaud) para la próxima temporada y dejó la puerta abierta para un regreso de Hélio. La prioridad, sin embargo, es disfrutar del brasileño solo en la carrera máxima de la temporada. Después de todo, Penske también quiere trabajar para un piloto que podría ser su futuro en IndyCar: Scott McLaughlin.

El neozelandés, tres veces campeón del equipo de SuperCars de Australia, debería haber competido ya en algunas carreras de Indy este año, pero los planes se pospusieron debido a la pandemia. Aún así, está confirmado para el tramo final de la temporada, en San Petersburgo, donde conducirá el auto No. 3, que ha sido de Helio desde 2000.

Una curiosidad: en su debut en la categoría, McLaughlin será el primer piloto de Indy además del brasileño en ocupar el número desde la carrera en el mismo St. Pete en 2009, cuando Castroneves estuvo ausente mientras se defendía del proceso de fraude fiscal del que terminó absuelto. En esa ocasión, fue reemplazado por Power, quien se integraría permanentemente al equipo al año siguiente.

Las posibilidades no terminan con los equipos mencionados anteriormente, pero son los que aparecen con más fuerza en estos momentos. La temporada baja es relativamente larga: faltan cuatro meses desde la prueba final de 2020, el 25 de octubre, en St. Petersburg, hasta la apertura de la próxima temporada, curiosamente en el mismo lugar, el 7 de marzo de 2021. Es hora de que Helinho demuestre no solo que sigue siendo rápido, sino capaz de atraer y mantener patrocinadores que hagan viable su presencia en la parrilla.

Es una señal prometedora: la velocidad y la popularidad siempre han sido dos de tus puntos fuertes. Entonces, los fanáticos de Spiderman pueden esperar ver a su piloto favorito nuevamente en la parrilla el próximo año. Y los brasileños, en particular, pueden volver a animar a tiempo completo a un piloto que los hace vibrar desde un año ya lejano de 1998.

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