viernes, octubre 30, 2020

Especial Indy 500: 1977, consagración y despedida de las leyendas

Quedan 14 días para las 500 millas en Indianápolis. Y en este lugar, cuando se trata del número catorce, solo se puede recordar un nombre: el de Anthony Joseph Foyt Jr., el mayor ganador de la carrera y de Indy de todos los tiempos. Dueño de una carrera espectacular con siete campeonatos, 67 victorias, 35 apariciones en Indianápolis, todas seguidas, durante cuatro (!) décadas, de 1958 a 1992, y cuatro victorias.

La victoria final de Houston en el Speedway de Texas se produjo en una carrera llena de marcas especiales. Fue la primera vez que la barrera promedio por hora de 200 mph (320 km / h) se quebró en el óvalo de Indiana. El logro lo consiguió Tom Sneva, de Penske, que a finales de año conseguiría el primer título de la categoría para el equipo del Capitán Roger. El aumento de velocidad se debió en gran parte a la repavimentación de la pista a mediados del año anterior.

Aún así, fue la última carrera del propietario de la pista de carreras, Tony Hulman, quien compró el Indianapolis Motor Speedway a fines de 1945 y lo llevó de las ruinas de la posguerra a lo que conocemos hoy. El abuelo de Tony George moriría meses después, tras sufrir un infarto. Janet Guthrie se convirtió en la primera mujer en competir en la carrera, mientras que el legendario narrador Paul Page debutó en las 500 Millas, reemplazando al también legendario Sid Collins, quien narró la carrera en la radio desde 1951 y se suicidó a principios de mayo de ese año, luego de ser diagnosticado con esclerosis lateral amiotrófica.

Un recién llegado llamado Rick Mears no calificó. Suerte diferente a la de los novatos y conocidos Danny Ongais, Jerry Sneva (hermano de la pole position de Tom y fallecido en 2019) y el propio Clay Regazzoni, quien condujo un McLaren-Offenhauser para Theodore e hizo una tremenda forma de intentar competir en el GP. Las eliminatorias finales de Mónaco e Indy el mismo fin de semana, que solo tuvo éxito la última vez. En la práctica, en 1977, por última vez, alguien intentó clasificar un automóvil con motor delantero para la carrera. Por supuesto, la marca solo podía adaptarse a Jim Hurtubise y su famoso Mallard. Y, como ha sido desde 1969, Herk no tuvo éxito.

El final de la grilla se llenó de serpientes criadas en Indianápolis: la pole position Sneva, que ganaría la carrera en 1983, fue seguida por Bobby y Al Unser, Foyt, Gordon Johncock y Mario Andretti, todos con sus caras ya estampadas en el trofeo Borg Warner. Fue el pelotón el que dominó la acción en cuanto se mostró la bandera verde. En una carrera disputada con fuerte calor, después de que tres de las cuatro ediciones anteriores se cerraran antes de la vuelta 200 por lluvia. La alta temperatura, sin embargo, pasó factura: con la mitad de la carrera, solo la mitad de la parrilla (17 de 33 coches) todavía aceleraba en busca de la victoria.

Patrick’s Johncock, que había ganado el campeonato el año anterior, parecía el hombre a batir, incluso ante una situación adversa. El piloto de Michigan había tomado la delantera en la vuelta 97 y mantuvo el liderato durante las últimas 50 millas. El fuerte calor, sin embargo, lo agotó severamente: Gordy comenzó a sentirse exhausto y a sufrir deshidratación. En cada parada en boxes, sus mecánicos lo empapaban de agua.

El Nº 20 se detuvo por última vez en la vuelta 181, se repostó y se bañó de nuevo con cubos. Foyt, que era segundo y, junto con Sneva, el único en la vuelta del líder, tomó la delantera, pero buscó el cuadro dos vueltas más tarde para su última parada. Cambió los neumáticos del lado derecho y completó el tanque. El liderato volvía a Johncock, pero la diferencia que llegaba a los veinte segundos se había reducido a solo siete.

Sin embargo, antes de que el SuperTex a bordo de su propio chasis Coyote pudiera lanzar un ataque, el auto de Johncock parecía lento y envuelto en humo en la recta principal. Un cigüeñal roto en la vuelta 184 terminó su día. Encontró el coche en el interior de la curva 1 y no tuvo dudas: buscó el lago en el interior del circuito para echarse agua sobre sí mismo y refrescarse tras una carrera agotadora. La tasa de choques fue tan alta que, incluso con el abandono con 16 vueltas para el final, Johncock aún ocupaba el puesto 11, por delante de dos de los 12 autos que lograron ver la bandera final.

Con su rival fuera de acción, Foyt dominó las últimas 16 vueltas con absoluta tranquilidad. Su ventaja para Sneva, el único que aún se encuentra en el regazo del líder, fue de más de medio minuto. El tejano, ahora de 42 años, no tuvo problemas para llevar el auto # 14, una vez más, a Victory Lane. A partir de ese día, estuvo en desacuerdo con los entonces tres veces campeones Louis Meyer, Wilbur Shaw y Mauri Rose para convertirse en el primer cuatro veces campeón de la carrera más grande del planeta. A. J. Foyt fue inmortalizado para siempre, en Indianápolis y en la historia del automovilismo estadounidense y mundial.

Celebrado cuando salió del auto, Foyt incluso invitó al dueño de la pista, Tony Hulman, a viajar junto a él en el Pace Car y saludar a los fanáticos después de la carrera. Un momento emblemático, para consagrar la máxima gloria de A. J. y la despedida del hombre que salvó el templo del abandono.

Texto: Geferson Kern / Colaborador de IndyCarLatinos.com Brasil

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