martes, octubre 20, 2020

Especial Indy 500: Cuando el título de la temporada se convirtió en un premio consuelo

Las 500 millas de Indianápolis quedan a 28 días. En 1991, Michael Andretti, el cuarto mayor ganador de la carrera en la historia de IndyCar, estaba en la cima de su carrera cuando tenía exactamente 28 años. A finales de ese año, ganó su único título. Pero existía la frustración de perder la carrera de una manera espectacular, para ser superado a menos de 50 kilómetros de la bandera, en lo que probablemente era su mejor oportunidad de ganar la Indy 500.

Ese año, uno de los grandes atractivos de la carrera fue A. J. Foyt. Después de destruir sus piernas y pies en un accidente en Elkhart Lake el año anterior, se pensó que el tejano, que ya tenía 56 años y 33 participaciones consecutivas en Indy, anunciaría su retiro. Pero Foyt planeó correr la carrera y luego retirarse de las pistas. Y así fue, A. J. logró un segundo lugar sensacional en la parrilla de salida.

Era la primera vez que se clasificaba para la primera fila desde 1982. Esta fue una de las primeras filas más destacadas en la historia de Indianápolis, con la pole position Rick Mears, Foyt y Mario Andretti: ganaron no menos de ocho anillos entre ellos. Y ese número aumentaría al final de la carrera…

En la carrera, Mears tomó la delantera, pero perdió la ventaja ante Andretti, Mario y luego Michael, en la vuelta 12. El primogénito, hay que decirlo, fue dominante durante gran parte de la disputa: lideró 97 vueltas. Fue él quien estaba al límite en la vuelta 183 cuando estalló el motor March-Alfa Romeo de Danny Sullivan. El piloto de Newman-Haas, que necesitaba reabastecerse de combustible, fue a boxes y regresó justo detrás de Mears, que regresaba a la punta.

En el reinicio, en la vuelta 186, Andretti se incrustó en la parte trasera de Mears y puso su Lola-Chevrolet a la cabeza, con un hermoso adelantamiento en la curva 1. La maniobra no fue barata. En la siguiente vuelta, Mears hizo exactamente el mismo truco y dejó que el hijo del viejo Mario vigilara desde atrás. Se dice que Andretti padre apareció más tarde en la entrada de boxes. Y muchos sospecharon que sería una maniobra deliberada llamar a la bandera amarilla, reagrupar el pelotón y beneficiar al hijo.

Si fue o no, no funcionó. En el año en que, en el entrenamiento, sufrió su primer accidente en Indianápolis desde la edición en la que debutó en el famoso circuito en 1977, Mears ganó su cuarto y último título de la carrera. Y Michael tuvo que conformarse «sólo» con el título de la temporada …

La carrera de 1991 todavía estaba llena de hechos inéditos, dignos de mención o registros. Revisa:

  • Primer piloto negro en calificar para la carrera (Willy T. Ribbs)
  • Primer japonés en calificar para el evento (Hiro Matsushita);
  • Primera vez que cuatro miembros de la misma familia califican para la carrera (Mario, Michael, Jeff y John Andretti)
  • Primera persona en conducir el Pace Car después de un trasplante de corazón (nada menos que Carroll Shelby)
  • La sexta pole de Rick Mears, récord absoluto (los siguientes en la lista son Rex Mays, A. J. Foyt y Hélio Castroneves, todos con cuatro)

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