lunes, octubre 26, 2020

Especial Indy 500: El hombre que ganó tres en Indianápolis e hizo mucho más que eso en la pista de carreras

Texto: Geferson Kern / Colaborador de IndyCarLatinos.com Brasil

Quedan 07 días para las 500 millas de Indianápolis. En sus 13 largadas en la carrera, el tres veces campeón Wilbur Shaw ha alcanzado el Top5 en siete ocasiones. Shaw fue solo el segundo en ganar tres veces, y el primero en hacerlo durante dos ediciones consecutivas, en la Indy 500, pero su importancia para la carrera y la historia de la pista va mucho más allá de sus logros en la pista.

Nacido en Shelbyville, una ciudad a 40 km de Indianápolis, Shaw hizo su primera salida en el famoso óvalo en 1927, con un buen cuarto lugar. Después de alcanzar el segundo lugar en 1933 y 1935, logró su primera victoria en 1937, en un final dramático: a 20 vueltas del final, cuando lideró con una ventaja de vuelta sobre Ralph Hepburn, su auto comenzó a perder aceite, mientras que el neumático trasero derecho mostró un desgaste acentuado. Shaw redujo la velocidad abruptamente. Mientras él y el mecánico a bordo de John «Jigger» Johnson sufrían quemaduras, el piloto calculó qué tan lento podía caminar sin ceder suficiente terreno para ser superado por Hepburn, quien ya había notado los problemas del líder y descontó la vuelta de desventaja.

Cuando, en la vuelta 199, Shaw dio la vuelta a la curva 4, estaba bajo el objetivo de Hepburn. La posibilidad de adelantar la bandera era real. Algo difícilmente imaginable para una época en la que la diferencia entre el primer y el segundo lugar solía estar en los minutos. Cuando señaló la recta, Shaw se dio cuenta de que no tenía nada que perder. Aceleró lo que pudo y superó a su rival por 2s16. Fue la diferencia más pequeña entre los dos primeros hasta 1982, cuando Gordon Johncock venció a Rick Mears por 0s160.

El piloto de esta historia terminó segundo en la carrera de 1938 y ganó las dos ediciones siguientes, lo que lo convirtió en el primer hombre de la historia en ganar dos ediciones consecutivas de las 500 Millas. En 39, Louis Meyer, primero en conseguir tres victorias en Indy, se despidió. Nadie lideró más que él ese día, nada menos que 79 pases, pero un accidente en la vuelta 197 lo relegó a la 12ª posición. Antes, en la vuelta 106, una triple colisión entre Bob Swanson, Chet Miller y Floyd Roberts se cobró la vida de este último, entonces actual campeón de la carrera, marcada además por la participación de George Bailey con el primer coche con motor trasero en la historia de Indianápolis. Como sucedió en el año de su primera victoria en el Brickyard, Shaw también terminó la temporada como ganador del campeonato de Indy.

En los 40, Shaw perdió la pole ante Rex Mays -quien ganaría el campeonato a fin de año- e invirtió las posiciones con su rival a lo largo de la carrera. Se llevó el mismo Maserati 8CTF con el que había ganado el año anterior a Victory Lane con nada menos que 136 vueltas lideradas. Este número incluye los 50 giros finales, corridos bajo una bandera amarilla debido a la lluvia. Al año siguiente, el cuarto campeonato se le escapó de una forma curiosa: antes de la carrera, habría escrito «Usar último» en un neumático desequilibrado, que por algún motivo se colocó en su coche durante la carrera. Cuando lideraba en la vuelta 152, perdió el control en la recta principal y se estrelló solo. A pesar de la fuga de combustible, el piloto logró escapar antes de que el automóvil se encendiera.

Cuando Estados Unidos entró en la Segunda Guerra Mundial después de la Batalla de Pearl Harbor más tarde ese año, las carreras de autos cesaron en el país y se cerró el Speedway. Durante el conflicto, Firestone invitó a Shaw a probar un automóvil equipado con un neumático de caucho sintético. Al llegar a la casa que lo consagró como piloto, quedó consternado por el deplorable estado en que se encontraba el autódromo. El propietario del complejo en ese momento, Eddie Rickenbacker, admitió al final de la prueba que las ruinas restantes de la pista serían demolidas y vendidas en lotes.

Al enterarse de eso, Wilbur comenzó a enviar correo a todos los fabricantes de automóviles del momento en busca de un comprador para salvar Indianápolis. Pero todos respondieron que si hacían el trato, usarían la pista en privado, solo para probar sus vehículos. Hasta que su camino se cruzó con el de Tony Hulman, propietario de la empresa casi centenaria Hulman & Company, vinculada a los sectores de alimentación y mayorista. Viejo fanático de la pista y sobre todo de las 500 Millas, Hulman se convenció de pagar 750 mil dólares para comprar el complejo. Y nombrar a Shaw como su nuevo presidente.

Fue la salvación. En noviembre de 1945, el devastado Indianapolis Motor Speedway comenzó a recuperarse para que su famosa carrera pudiera volver a disputarse en seis meses. Las invitaciones enviadas incluso a Europa atrajeron la atención de los ases del palo de Luigi Villoresi, Rudolf Caracciola, Achille Varzi y Tazio Nuvolari, aunque los tres últimos no compitieron. Con 33 autos y 165,000 personas en las gradas (según la prensa en ese momento), las 500 millas y la pista de carreras de Indianápolis volvieron a sus días de gloria.

La reconstrucción ascendente liderada por Hulman y Shaw fue interrumpida por su muerte en octubre del 54, en un accidente aéreo, el día antes de que cumpliera 52 años. Su contribución a Indianápolis, incluso con la partida anticipada, ya era eterna. Dentro y fuera de los cuatro kilómetros del circuito ovalado.

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