jueves, octubre 29, 2020

Especial Indy 500: Veinte años antes de la gloria, frustración en la víspera de la bandera blanca

Después de cuarenta años, John Menard finalmente puede sentirse como un ganador de las 500 Millas de Indianápolis en el último año. El camino, sin embargo, estaba lleno de frustraciones. Uno cuando la bandera blanca estaba a punto de ser agitada en la línea de meta

Este miércoles (22), quedan 32 días para las 500 millas de Indianápolis. Y en 1999, solo quedaba una vuelta y algunos metros más para ganar el auto # 32, alineado por el equipo de Menard para Robby Gordon. Fue una de las muchas frustraciones en Indianápolis para el equipo dirigido por el empresario John Menard, con casi 40 años de historia en Speedway. Sus autos siempre han sido conocidos por ser muy rápidos y no ganar la carrera. Hasta 2019.

Menard era un equipo de Fórmula Indy fundado en 1980 y que, con la excepción de 1981 y 1982, siempre concentró sus esfuerzos solo en las 500 millas, donde ocupó la pole position en 1995 y 1996 con motores preparados por el propio equipo a partir de unidades de stock bloque del viejo Buick V6. Ambos con Scott Brayton, quien, con triste ironía, golpeó el entrenamiento y murió en 96 cuando había asegurado la pole.

Menard también fue el equipo al que Nelson Piquet se aventuró en Indianápolis y sufrió un grave accidente en 1992. Piquet fue reemplazado en la carrera por Al Unser padre, quien llegó en tercer lugar y se convirtió en el primer hombre en completar todo 500 millas con uno de los potentes y frágiles motores Buick. El tres veces campeón brasileño regresaría a Indy en 93 para el mismo equipo, cuando abandonó y fue clasificado en penúltimo.

En 1996, con la creación del IRL, Menard volvió a ser un equipo que disputó toda la temporada. En 99, John Menard, propietario de una gigantesca cadena de tiendas de artículos para el hogar, desde materiales de construcción hasta artículos para el hogar, decidió expandir sus operaciones y patrocinar a Gordon para crear su propio equipo en CART, después de una temporada infructuosa en NASCAR y otro como piloto sustituto en Arciero-Wells.

CART, por cierto, corrió ese fin de semana, sábado por la tarde, en Gateway. Gordon estaba allí. Corrió, se estrelló después de solo 10 de las 236 vueltas y voló directamente a Indiana: el brasileño Roberto Pupo Moreno, quien llegó en cuarto lugar y fue también brasileño Maurício Gugelmin en PacWest, como sustituto del inglés lesionado Mark Blundell, hizo lo mismo. Al día siguiente, Gordon sería cuarto en la parrilla de 500 millas, justo detrás de la pole position, Arie Luyendyk, su compañero de equipo Greg Ray y la pole del año pasado, Billy Boat.

La carrera había sido dominada por Luyendyk, quien había jugado su última temporada completa para Treadway en 98 y tenía la intención de despedirse del automovilismo en Indianápolis. Después de tomar turnos al final con Ray y el entonces campeón actual, el sueco Kenny Bräck, el holandés errante se estrelló en la vuelta 117. Ray tomaría la delantera, pero cuando fue a boxes durante esa bandera amarilla, sufrió un tonto accidente con Mark Dismore. Brack, Eddie Cheever y Jeff Ward comenzaron a tomar la delantera desde allí.

En la vuelta 164, Flash Gordon usó una bandera amarilla para repostar. Los líderes se detuvieron en otro amarillo, cinco vueltas después. Gordon se quedó en la pista y tomó la delantera. Una nueva aparición de Pace Car le daría la victoria, pero nunca sucedió. Cuando señalé la salida de la curva 4 para recibir la bandera blanca que indica la última vuelta, el Dallara-Oldsmobile amarillo con los lados azules parecía lento. Fue un descanso seco: el piloto del # 32 ya vio al inspector de IRL que mostraría la bandera blanca en el poste sobre la mítica franja de ladrillo de Indy, pero tuvo que recogerla en los pozos.

El camino se dejó abierto para que Kenny Brack ganara su primera y única victoria en el Speedway. Fue la primera victoria del primer cuatro veces campeón de la carrera, A. J. Foyt, como líder del equipo. El quinto y último de SuperTex, hasta hoy, en la carrera que lo consagró.
Aunque vio a su propio hijo, Paul Menard, ganar la única victoria de su carrera como piloto de Nascar en Indianápolis, en el Brickyard 400 de 2011, la gloria para el apasionado John Menard en las 500 millas solo llegaría en 2019. Esta vez, ya no como líder de equipo, sino como patrocinador de Penske.

En la última edición, Menards estampado su marca en el barrido de mayo promovido por Simon Pagenaud. Bajo la lluvia, el francés ganó el Gran Premio de Indianápolis, jugado en el circuito mixto, prueba de que desde 2014 el programa Indy se ha abierto en la pista de carreras. La semana siguiente, marcó la pole position para las 500 millas. Una semana después, ganó la carrera mítica, por 18ª vez para Penske y la primera para Menard.

Después de cuarenta años, el empresario finalmente puede ir a Victory Lane para celebrar con el alumno que recibió la tradicional botella de leche, así como dar el famoso beso en el patio de ladrillos junto al propio Pagenaud y Roger Penske. Un momento que este multimillonario que ya tiene más de 80 años seguramente lo mantendrá por el resto de sus días.

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