jueves, octubre 29, 2020

Penske x Andretti, duelo de gigantes hasta la bandera

Texto: Geferson Kern/Colaborador de IndyCarLatinos.com Brasil

Quedan 4 días para las 500 Millas de Indianápolis. Cuatro es el número de ediciones de la carrera que corrió Sam Hornish Jr. para Team Penske. Y fue para este equipo que el mayor ganador de la era de IRL IndyCar superó su propio récord negativo en el Speedway para ganar el primer lugar más importante.

La temporada 2006 fue sintomática de los problemas que sufrió Indy después de la división entre CART e IRL, que ocurrió exactamente diez años antes. Ambas categorías lucharon por cerrar sus parrillas, actualizar su chasis y ahora se han convertido en monomarca.

Mientras la ya llamada Champ Car operaba los mismos autos Lola-Ford desde 2003, la IRL perdió a Toyota y Chevrolet, esta última presente desde la fundación del campeonato de Tony George, inicialmente con la ahora desaparecida Oldsmobile. Dominado por Honda en las dos últimas ediciones del campeonato y las 500 Millas, los chasis seguían alternando entre Dallara y Panoz, pero este último pronto dejaría la categoría y se sumergiría en un período técnicamente oscuro que duraría hasta 2011.

Con todos los autos propulsados por Honda, dos gigantes de Indy imaginaron un resurgimiento después de temporadas borradas: nada menos que Penske y Ganassi, quienes fueron abrumadoramente dominados por el mejor equipo de Honda, Andretti-Green en 2004. y 2005. Los motores japoneses ganaron el campeonato de 2004 con Tony Kanaan y, al año siguiente, ganaron la Indy 500 y la copa con Dan Wheldon. Las 500 de cada año las ganaron el inesperado Buddy Rice de Rahal-Letterman, también con motor japonés. No fue por eso que Roger Penske y Chip Ganassi migraron de la categoría y ayudaron a la IRL a ser el lado fuerte de la lucha libre con Champ Car.

Hélio-Hornish (FOTO: Indianapolis Motor Speedway)
Hélio-Hornish (FOTO: Indianapolis Motor Speedway)

Penske apostó por mantener la dupla Hélio Castroneves-Hornish Jr., mientras que Ganassi contrató al campeón Wheldon para correr junto a Scott Dixon. En la vacante que abrió el inglés en Andretti-Green, fue seleccionado el joven Marco Andretti, de tan solo 19 años, que venía de una temporada de pruebas esporádicas y buenos resultados en Indy Lights. Se uniría a la flota ya formada por Kanaan, Bryan Herta y Dario Franchitti. Sería la primera vez desde las 500 Millas de Indianápolis en 2003, en la última prueba de la carrera de su padre, que el apellido tradicional estaría en la parrilla.

Michael, por cierto, estaba tan emocionado con el debut de su hijo que interrumpió el retiro y se inscribió en la carrera principal del año. Los dos incluso tendrían una conexión de radio directa para interactuar durante la carrera. Eddie Cheever, que no corría desde 2002, también sorprendió y volvió a competir en todo el campeonato con su propio equipo.

Al final del paquete, lo contrario fue el patrocinio de la estrella de la NBA, Carmelo Anthony, al auto de P.J. Chesson, de Hemelgarn. A pesar de la agresiva campaña de marketing, que apodó al auto (Car) Melo, Chesson y su compañero de equipo Jeff Bucknum alcanzarían la segunda vuelta de la carrera y la abandonaron, en un acto épico.

Para la 90ª edición de las 500 millas, Penske y Ganassi querían volver a mostrar su fuerza, y lo han hecho desde la clasificación. Hornish se hizo con la pole, seguido de Castroneves, Wheldon y Dixon. Solo entonces aparecería el primer auto Andretti-Green, con Kanaan, en quinto lugar. Estaba claro que la carrera tendía a estar completamente dominada por el trío de hierro de Indy.

Y Wheldon demostró que estaba en perfectas condiciones para ser solo el sexto hombre en la historia en ganar dos ediciones consecutivas de la carrera: terminaría la carrera con la friolera de 148 de las 200 vueltas lideradas. En la vuelta 66, ya tenía media vuelta de ventaja para el segundo clasificado, mientras que solo los ocho primeros seguían en la misma vuelta del líder.

Wheldon continuó dando las cartas, interrumpiendo su liderazgo por períodos cortos en las primeras 182 vueltas. Para ayudar, los propios oponentes colaboraron. En la vuelta 110, Helinho chocó con Rice, en el primer accidente entre los ex campeones de la carrera desde el choque entre Emerson Fittipaldi y Rick Mears, en la edición de 1992. En la vuelta 149, Al Unser Jr., quien regresó después de un año fuera Dreyer & Reinbold, en un esquema de colores con la bandera estadounidense, oficialmente llamado Team USA, con la participación del equipo Yankee del difunto A1GP, la Copa del Mundo de deportes de motor, llegaron a la curva 3.

Hornish, que había liderado justo antes, fue a boxes y salió de los boxes con la manguera de repostaje conectada. Penske asumió la responsabilidad, declarando que había dicho por radio que el conductor debería arrancar mientras el coche todavía estaba cargando combustible. Además de la pérdida precisa de tiempo, el entonces bicampeón de la IRL en 2001-02 hizo un avance en el reinicio, lo que lo dejó medio minuto, casi una vuelta detrás del líder.

FOTO: John Cote/Indianapolis Motor Speedway

La última bandera amarilla llegó en la vuelta 191, cuando Felipe Giaffone, de Foyt, llegó a la curva 2, justo cuando Marco, entonces segundo clasificado, hizo su última parada. El entonces líder Kanaan fue a boxes. El liderato cayó en la vuelta de Michael, que cambió de estrategia y se detuvo en la vuelta 160 para intentar llegar hasta el final. Lo siguió su propio hijo, Dixon y Hornish Jr., que había seguido la estrategia de Michael y, con las banderas amarillas, volvió a la contienda. El juego en boxes no había sido favorable para Kanaan y Wheldon, dos de los coches más rápidos el domingo, perdiendo terreno frente a sus oponentes.

La relargada se dio en la vuelta 197. Hornish llegó apurado y pasó a Dixon para ocupar el tercer lugar. En la siguiente vuelta, Marco superó a su padre y tomó la delantera por primera vez en la carrera. Hornish también dejó atrás al #1 e intentó adelantar al joven al final de la recta opuesta, pero tomó una línea muy baja. Marco, hijo de Michael y nieto de Mario, que acompañó todo en apuros desde los boxes, recibió la bandera blanca con una segunda ventaja sobre el rival de Penske.

Después de una carrera problemática, Hornish haría su mejor Indy 500 de lejos, después de todo: su mejor resultado solo había sido un puesto 14 con Panther en 2001. A pesar de haber sido dos veces campeón a la edad de 23, acumulando 15 victorias allí y haber sido elegido por el equipo más grande de la categoría para suceder al retirado Gil de Ferran, el nativo de Ohio parecía tener una maldición sobre él cuando se trataba de Indianápolis.

Pero por otro lado, también lo había. Y ella era más grande y mayor.

Marco condujo con cierta tranquilidad a la recta opuesta, pero se pudo ver que, en el contorno de la curva 3, Hornish se acercaba como un león. El #6 calculó magistralmente el punto correcto para acercarse y entrar en la línea recta incrustada en la parte trasera del líder, usando su vacío. Cuando los dos giraron a la izquierda en la 4, Hornish se pegó a la espalda de Marco y adelantó a su rival.

Recibió la bandera en la parte delantera por apenas 63 milésimas, lo que equivale a 4,6 m. Fue el segundo final más ajustado en la historia de la carrera, solo por detrás de la imbatible carrera de 92. Por primera vez, el piloto que recibió la bandera blanca al final tampoco fue el primero en recibir la bandera. Hornish y Penske superaron sus errores para pasar a padre e hijo en tres curvas y ganar espectacularmente.

Despegar en Indianápolis fue esencial para que Sam Hornish Jr. llegara al tercer campeonato de Indy. Ganaría tres carreras más ese año, que fueron fundamentales para ganar el título precisamente por el criterio del número de victorias; después de todo, el piloto de Penske terminó empatado en puntos con Wheldon, que ganó solo dos primeros lugares. Marco se convertiría en una sensación. Hizo una gran prueba en la siguiente etapa, en Watkins Glen, hasta que Cheever lo sacó. A finales de ese año, obtuvo su primera victoria en Sonoma.

Pero su fortuna no llegó tan lejos. Hornish, en 2008, emigró a NASCAR, donde nunca se acercó al éxito deportivo que logró en Indy y, extrañamente, nunca intentó regresar, incluso cuando iba a pie en autos stock. Marco, después de ese año, ganaría solo una vez más en su carrera hasta el día de hoy. Nunca pasaría quinto en el campeonato y nunca seguiría las maravillosas carreras de su padre y abuelo. Indy echa de menos a Marco y Hornish por la espectacular llegada de su nonagésima edición.

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