viernes, mayo 7, 2021

Cinco historias a seguir rumbo al Grand Prix de Alabama 2021

La carrera de Scott Dixon contra la historia comienza este fin de semana en Barber Motorsports Park con el Honda Indy Grand Prix de Alabama presentado por AmFirst, el evento inaugural de la temporada 2021 de la NTT INDYCAR SERIES.

Seis meses después de ganar su sexto campeonato en la serie, el neozelandés está al alcance del récord histórico de AJ Foyt de siete títulos. El texano ganó la última de sus coronas en 1979, lo que significa que su marca se ha mantenido inalcanzable durante 42 años.

El sexto título de Dixon fue impulsado por una racha de tres victorias consecutivas para abrir la campaña 2020. ¿Podrá tener un comienzo similar este año en el No. 9 PNC Bank Chip Ganassi Racing Honda, o Josef Newgarden, quien se ha coronado en dos de las últimas cuatro temporadas, lo destronará en el No. 2 Hitachi Chevrolet de Team Penske? ¿O será otro piloto, un veterano o quizás una estrella en ascenso, quien se robe el centro de atención?

La clasificación para el Premio NTT al P1 comienza a las 5:55 p.m. (ET) de este sábado, con la carrera el domingo a las 3 p.m.

Aquí hay cinco teemas para ver mientras se desarrolla el drama este fin de semana:

Dixon necesita un Barber-o

Se puede argumentar que Dixon es el piloto de la NTT INDYCAR SERIES más exitoso en la historia de Barber Motorsports Park y, sin embargo, no tiene un trofeo que mostrar.

¿Quién no quisiera tener su línea de estadísticas en la pista permanente de 17 curvas y 2.38 millas? Ocho podios en 10 carreras, seis veces de segundo lugar. Eso es impresionante desde cualquier punto de vista.

En cuanto a alcanzar el escalón más alto del podio de Birmingham, Alabama, Newgarden ha sido el maestro reciente de la pista, ganando tres de las últimas cinco carreras. Su compañero de equipo de Team Penske, Will Power (No. 12 Verizon 5G Chevrolet) y Ryan Hunter-Reay, de Andretti Autosport (No. 28 DHL Honda), han vencido dos veces cada uno.

Takuma Sato, quien conduce el Honda No. 30 Panasonic/Shield Cleansers de Rahal Letterman Lanigan Racing, ganó en 2019, la carrera más reciente de la serie, ya que el evento del año pasado fue cancelado en medio de las primeras etapas de la pandemia de COVID-19.

Power es cuatro veces ganador del NTT P1 Award en Barber, parte de las 62 poles que ha anotado en su carrera. Cinco premios más de este tipo lo igualarán con Mario Andretti por el primer lugar de todos los tiempos en el deporte.

¿Nuevos reyes para ser coronados?

Dixon y Newgarden se han combinado para ganar los últimos cuatro títulos de INDYCAR, y sus equipos, Chip Ganassi Racing y Team Penske, han ganado los últimos ocho títulos. Entonces, ¿quién romperá la racha?

Es mejor mirar a Andretti Autosport o Arrow McLaren SP, donde Alexander Rossi (No. 27 NAPA AUTO PARTS / AutoNation Honda), Colton Herta (No. 26 Gainbridge Honda) y Pato O’Ward (No. 5 Arrow McLaren SP Chevrolet) estan empleados.

Rossi estaba en camino a sumar cinco podios consecutivos para terminar la temporada pasada, hasta que su auto dio un trompo después de liderar 61 de las primeras 69 vueltas en el Firestone Grand Prix de St. Petersburg, que terminó la temporada en octubre.

El californiano ganó las 500 Millas de Indianápolis presentadas por Gainbridge en 2016 y tiene siete victorias en su carrera, pero está enormemente hambriento por su primer campeonato de la serie.

«Estoy más motivado de lo que puedes creer, y estoy realmente emocionado», dijo. «Tengo muchos puntos que demostrar».

Herta y O’Ward han demostrado ser capaces de forjar el futuro de INDYCAR. Cada uno ingresa a la temporada con 21 años (O’Ward cumple 22 el 6 de mayo) y lucharon por el campeonato Indy Lights de 2018 como compañeros de equipo (a favor de O’Ward).
El año pasado, el estadounidense terminó tercero en la clasificación con el mexicano siendo cuarto, y están desesperados por ascender.

O’Ward ha sido sobresaliente en las pruebas de pretemporada, pero aún busca su primera victoria en la serie. Herta ha ganado tres veces y ha anotado cuatro poles hasta la única de O’Ward (en Road America el año pasado).

Una clase de novatos experimentados

INDYCAR tendría que retroceder un par de décadas para encontrar una clase de novatos con tanta experiencia en el automovilismo de alto nivel como la actual. La intriga comienza con Jimmie Johnson, quien comparte el récord de campeonatos de NASCAR Cup Series con Richard Petty y Dale Earnhardt (siete cada uno).

El californiano creció queriendo ser un piloto de INDYCAR, y a los 45 años finalmente tiene su oportunidad en el Carvana Honda No. 48 de Chip Ganassi Racing. Él ha sido instruido por el cuatro veces campeón de la serie, Dario Franchitti, y ha aprendido mucho de Dixon, pero el desafío que le espera será diferente a todo lo que haya experimentado en su trayectoria.

«Es un monstruo, esa es la mejor forma en que puedo decirlo», describió Johnson sobre la conducción de una de las máquinas de INDYCAR. “Hay tanta potencia, tanta carga aerodinámica, tanto agarre. Es una locura conducir».

Al volante del No. 51 Dale Coyne Racing con RWR Honda, Romain Grosjean es un veterano de nueve años en la Fórmula Uno, donde terminó en el podio 10 veces con equipos de segundo nivel. Al igual que Johnson, el francés de 34 años sólo competirá en los circuitos urbanos y permanentes de INDYCAR esta temporada, mientras se adapta a la serie.

«Lo que atrae a la gente a INDYCAR es que se trata de una serie top, de los mejores autos, de los mejores pilotos, y el piloto realmente puede marcar la diferencia», comentó.

Scott McLaughlin se unió al programa de INDYCAR de Team Penske después de conducir para Roger Penske y Dick Johnson los últimos cuatro años en V8 Supercars australianos. El neozelandés, de 27 años, había completado su lista de deseos en Australia, ganando 56 carreras, tres títulos de temporada consecutivos y obteniendo 76 poles y 106 podios. Era hora de seguir adelante, y lo hizo a finales del año pasado al competir en la carrera de fin de temporada de INDYCAR en St. Petersburg. Terminó 22º.

«Hay un poco de nervios, absolutamente», dijo McLaughlin, piloto del Chevrolet No. 3 PPG, sobre la temporada completa que le espera. “Hay cosas desconocidas ahí, pero le dije a mi esposa que me siento tan preparado como puedo estar ahora. Lo único que me falta es experiencia, y eso llegará».

Rostros conocidos en lugares nuevos

Entre las 24 inscripciones en Barber Motorsports Park se encuentran varios veteranos de INDYCAR que tienen diferentes oportunidades para la próxima temporada: Felix Rosenqvist, Ed Jones y Álex Palou tienen nuevos equipos, mientras Sébastien Bourdais, James Hinchcliffe y Dalton Kellett han aumentado su número de carreras con los conjuntos con el que terminaron la temporada 2020.

Rosenqvist, quien ganó una de las carreras del año pasado en Road America, conducirá el Chevrolet Vuse Arrow McLaren SP No. 7. Jones está de regreso en la serie después de un año de ausencia, y regresa a la organización en la que tuvo éxito en 2017 (terminó tercero en las 500 Millas de Indianápolis). Jones conducirá el No. 18 Team SealMaster Dale Coyne Racing con Vasser Sullivan Honda. Palou ahora está en el No. 10 NTT DATA Honda de Chip Ganassi Racing.

Bourdais (Chevrolet No. 14 ROCKiT) y Kellett (Chevrolet No. 4 K-Line Insulators USA) ahora tienen roles de temporada completa con AJ Foyt Racing. El francés es cuatro veces campeón de INDYCAR con 37 victorias. El canadiense participó en ocho carreras el año pasado para el equipo como novato. Hinchcliffe está listo para su segunda temporada con Andretti Autosport, después de haber ganado tres de las seis veces en su carrera.

Después de competir en seis fechas con la organización de Michael Andretti en 2020, Hinchcliffe estará a tiempo completo en el No. 29 Genesys Honda presentado por Andretti Steinbrenner Autosport.

“Creo que las expectativas son altas para el año (ya que Andretti) tiene una alineación bastante buena”, Dijo Hinchcliffe. «Hubo un buen impulso con el equipo a finales del año pasado».

¿Cómo seguir?

La NTT INDYCAR SERIES tendrá cobertura en vivo, por “Suscripción Video On Demand” (SVOD), a través de Claro Video al público de 15 países: Argentina, Colombia, Chile, Ecuador, Perú, Guatemala, Honduras, México, Nicaragua, El Salvador, Costa Rica, Uruguay, Panamá, Paraguay y República Dominicana. En Brasil, la cobertura televisiva será abierta para todo su territorio, a través de TV Cultura para sus 26 Estados y el Distrito Federal.

En la pista, se ha alcanzado una capacidad de 20,000 personas para la carrera del domingo. Los boletos de admisión general permanecen para la acción los viernes y sábado.

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