domingo, septiembre 26, 2021

El Club de cuatro veces ganadores de Indy 500 da bienvenida «oficial» a Castroneves

A.J. Foyt, Al Unser y Rick Mears, los primeros pilotos en ganar cuatro veces las «500 Millas de Indianápolis», han sido fotografiados juntos muchas veces a lo largo de los años, incluida una famosa sesión para la portada del programa oficial del evento en 2013.

Pero con cada año que pasaba, parecía que esas imágenes podrían ser un reflejo permanente del club más prestigioso del Indianapolis Motor Speedway. Después de todo, se llevaron a cabo 29 ediciones después del cuarto triunfo de Mears en 1991, y aunque algunos pilotos obtuvieron su segunda victoria durante ese tiempo, sólo Helio Castroneves y Dario Franchitti lograron una tercera. El escocés corrió sus últimas «500’s» en 2013, el año después de anotar la victoria No. 3.

Con tanta paridad en la NTT INDYCAR SERIES y Castroneves cumpliendo 46 años antes de la carrera de este año y cambiando de equipo, de Team Penske a Meyer Shank Racing, las probabilidades de que él ganara por cuarta vez no parecían tan buenas como en años anteriores. Pero cuando el brasileño mantuvo a raya a Álex Palou por la victoria en la 105º edición del 30 de mayo, todos sabían que se necesitaba una nueva reunión de «El Club».

Esa reunión se llevó a cabo el martes en Indianápolis. Y sí, se tomaron muchas fotografías nuevas. El fotógrafo de IMS, Chris Owens, dijo que literalmente tomó miles, más de lo que tomaría en un día normal de carrera.

Castroneves ha experimentado una amplia gama de emociones en los dos meses transcurridos desde la celebración salvaje en la recta principal, pero pasar el día con Foyt, Unser y Mears lo hizo aún más mágico.

«¿Qué más puedo decir? Desde que estoy aquí, estos muchachos han sido el estándar de Indianápolis», declaró con las leyendas sentadas a su izquierda en una mesa de conferencias de IMS con vista a la pista. “Siempre he estado viendo a esos tipos. Para mí, todavía no lo puedo creer. Cada vez que estoy con ellos me sorprende. Me ayudaron a fijar las metas y realmente empujé”.

Castroneves luchó por poner en palabras lo que significa para él ganar las 500 Millas de Indianápolis presentadas por Gainbridge. Decir que lo puso «en las nubes» no le hace justicia, dijo.

«Creo que 10 u 11, cualquier nube que puedas poner encima, todavía estoy allí», dijo.

Incluso, Castroneves recibió un anillo de ganador de cada piloto, alineándolos sobre la mesa para ser fotografiados.

“El mío es el que todavía está temblando”, exclamó. «Es demasiado emocionante».

Mears, quien fue el spotter de Castroneves en sus primeras tres victorias, pareció sonreír con cada palabra que pronunció el brasileño, particularmente las dedicadas a las leyendas a las que se ha unido.

«Sé cómo se siente porque le he oído decir un poco al respecto», explicó Mears. “Cuando gané mi cuarta, para llegar aquí con dos de mis héroes, aunque el (número de victorias de Indy) era el mismo, yo todavía no estaba en su categoría. Estar con ellos fue increíble, y estoy bastante seguro de que Helio siente lo mismo».

Unser comentó: «Es bueno que te llamen héroe».

Castroneves preguntó a los demás pilotos qué esperar como cuatro veces ganador. Como de costumbre, Foyt fue el más directo.

«No es diferente a si la ganas una vez», dijo. “Obtuviste tu primera; eso es lo que cuenta».

La importancia de la reunión de leyendas de Indy no puede subestimarse. Incluso en el automovilismo, donde la velocidad es el objetivo final, el tiempo no espera a nadie. Foyt tiene 86 años, Unser 82 y Mears, 69. Los tres han asistido a menos carreras de INDYCAR con cada año que pasa.

Sí, los tres estuvieron en IMS durante el reciente mes de mayo, pero Unser abandonó la pista a 10 vueltas del final para evitar el tráfico cuando tomó un vuelo a su casa en Nuevo México.

«Él sabía que yo iba a ganar, sin importar nada», dijo Castroneves riendo.

Mientras Foyt estaba en el puesto de pits de su equipo al final de la carrera, no se sentía bien, por lo que no se quedó para la celebración. Mears había dejado su posición en la Pagoda IMS para ver la última docena de vueltas en el silencio del garaje Gasoline Alley del Team Penske, lo que lo apartó de la vista del público al final.

Pero no se equivoquen: los tres animaban al popular Castroneves.

«(Como piloto) quieres seguir ganando si vas a correr, pero si no vas a correr, animas a alguien como Helio para que suceda», dijo Unser. “Con suerte, si es tu favorito, lo hace. Si no, adiós Charlie».

El propietario de IMS, Roger Penske, cuya organización Team Penske preparó autos ganadores de Indy para Mears (cuatro), Castroneves (tres) y Unser (uno), se unió a la conversación a través de una videollamada desde su oficina en Detroit.

«¡Qué gran día!» dijo Penske, cuyo equipo ha ganado la carrera un récord de 18 veces. “No puedo esperar a recibir una foto autografiada de cada uno de ustedes. Será especial en mi oficina».

El presidente de la pista, Doug Boles, señaló que 784 pilotos han comenzado las “500” y solo 20 lo han ganado más de una vez.

«Algunos días la pista te sonríe, y otros lo haces al revés», afirmó Unser. «Nunca piensas que vas a ganar porque tus posibilidades son muy escasas. Hay otros 32 tipos que quieren ganar tanto como tú».

El otro aspecto de “The Club” es que durante un tiempo pareció menos exclusivo. Si bien Foyt tardó 61 años en convertirse en el primero en ganar cuatro veces el evento en 1977, Unser lo igualó una década después y Mears lo hizo solo cuatro años más tarde de eso. Luego, rápidamente, Emerson Fittipaldi y Al Unser Jr. se convirtieron en dos veces ganadores.

Incluso Castroneves, quien hizo su debut en IMS en 2001, parecía estar en la vía rápida hacia la membresía, ganando la carrera en sus dos primeros intentos y luego logrando el No. 3 en su novena largada, en 2009. Pero aunque estuvo cerca de una cuarto en un par de ocasiones – ganó la pole para la carrera de 2010 y terminó segundo detrás de Ryan Hunter-Reay en 2014 y Takuma Sato en 2017 – el carril de la victoria lo eludió 11 años consecutivos. Se estaba quedando sin oportunidades. De ahí el júbilo tras cruzar la línea de meta.

“Olvídense de la persona, el piloto (ganador)”, dijo Castroneves. “Después de la pandemia y de tener a tanta gente de regreso (en IMS), hacer historia, dar una victoria por primera vez a un equipo que nunca ganó, y en lo personal conseguir mi No. 4. Cuando pones todas las emociones y escenarios juntos, fue un evento muy especial».

Castroneves preguntó sobre una cuota de membresía para el club en cuatro ocasiones. Dijo que esperaba que, como mínimo, hubiera una tarjeta que pudiera llevar consigo.

Mears le respondió: «La tarifa se triplicará si ganas la quinta».

Entonces, ¿podría haber un quinto miembro del club y, de ser así, quién podría ser? Solo dos pilotos en activo han ganado las “500” más de una vez: Juan Pablo Montoya (2000 y 2015) y Takuma Sato (2017 y 2020). Pero si Castroneves tiene algo que decir al respecto, el listón pronto podría subir un poco más.

También cabe señalar que Foyt, Unser y Mears tuvieron oportunidad para ganar por quinta vez pero se quedaron cortos. Foyt hizo 15 intentos después de su cuarto triunfo, terminando segundo detrás de Mears en 1979 y anotando cinco resultados adicionales entre los 10 primeros. Unser hizo cinco aperturas más después de su cuarta, con terceros puestos en 1988 y ’92. Mears tuvo una oportunidad más en 1992, pero un accidente a mitad de carrera arruinó su intento por establecer un récord.

Sí, se puede lograr una quinta victoria en las «500’s», pero no será fácil. Sin embargo, si alguien lo consigue, no será difícil arreglar la fotografía.

«Los récords están hechos para romperse, así es como hay que verlo», exclamó Foyt.

«Sólo recuerda», le dijo Mears a Castroneves, «si obtienes cinco, te sentirás solo».

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