martes, enero 25, 2022

Al Unser Sr. fallece a los 82 años de edad

Alfred «Al» Unser, el segundo miembro de la dinastía Unser en ganar las «500 Millas de Indianápolis» y el segundo piloto en la historia de la INDYCAR SERIES en ganar cuatro veces en el Indianapolis Motor Speedway, murió este jueves 9 de diciembre en su casa en Chama, Nuevo México, después de una batalla de 17 años contra el cáncer. Tenía 82 años.

Nacido en Albuquerque, Nuevo México, el 29 de mayo de 1939, Unser siguió a sus tres hermanos mayores y a la generación de hermanos Unser arriba de ellos en las carreras de autos. Era conocido por ser una esponja silenciosa, absorbiendo las lecciones aprendidas por los miembros de su familia.

Inicialmente, a los Unser se les conocía por su destreza en el famoso Pikes Peak Hill Climb, y su tío Louis Jr. fue el primero en subir la montaña de Colorado en 1926. Louis ganó el ascenso a la colina nueve veces y el total de victorias de la familia es de 25, incluidas dos victorias de Al (1964-65).

La primera generación Unser de carreras ya era señalada para competir en Indianápolis, pero la búsqueda de la gloria fue abandonada cuando Joe, el segundo de tres hermanos, murió probando un auto en Colorado en 1929. Veintinueve años después, en 1958, el hermano mayor Jerry Jr. finalmente llevó a la familia a las 500 millas.

El tercer hijo, Bobby, obtuvo su primera oportunidad en Indy en 1963, y Al lo siguió en 1965 como parte de la clase de novatos condecorados que incluía a los futuros ganadores Mario Andretti y Gordon Johncock, además del veterano de Fórmula 1, Masten Gregory, y el as de las motocicletas Joe Leonard, quien ganó la pole de Indy en 1968.

Unser ganó su primera Indy 500 en 1970, dos años después de que Bobby ganara su primera. Al año siguiente, se convirtió en el cuarto piloto en repetir como campeón de Indy, algo que ningún otro miembro de su familia logró.

Añadió sus triunfos en Indy en 1978 y 1987 para unirse a A.J. Foyt como cuatro veces ganador. Rick Mears se convirtió en el tercer miembro del exclusivo club con su victoria de 1991. Helio Castroneves fue el cuarto en 2021.

En 1992, Unser terminó tercero en las «500», pero eso no fue lo que definió el día. El ganador de la carrera fue su hijo, Al Unser Jr., de 30 años, lo que convirtió a Al Sr. en el único piloto en la historia que tiene un hermano y un hijo ganadores en Indy. Al Jr. ganó su segunda Indy 500 en 1994, elevando el total de la familia a nueve victorias en IMS. Ninguna otra familia ha ganado más de cuatro.

Combinados, los Unser han hecho 73 arranques en el clásico de mayo, una cifra eclipsada solo por los 76 de los Andretti: Al Sr. (27 carreras), Bobby (19), Al Jr. (19), Johnny (cinco), Robby (dos) y Jerry (uno).

Si bien era conocido por su paciencia al volante, Al Unser también tiene el récord de más vueltas lideradas en las «500». Liderar la última vuelta de la carrera de 1987 le permitió empatar el récord de 75 años de Ralph DePalma (612), pero añadió 31 giros más a su cuenta en sus últimos cinco inicios en IMS para llevar la marca de todos los tiempos a 644.

Unser hizo 27 largadas en la carrera, la tercera mayor cantidad en la historia sólo detrás de Foyt (35) y Andretti (29), y su victoria final le permitió romper la marca de su hermano Bobby como el ganador de carrera de mayor edad: 47 años y 350 días.

Unser ganó tres campeonatos nacionales de la INDYCAR SERIES – en 1970, 1983 y 1985 – y ocho carreras de 500 millas. En 1978, logró la «Triple Corona» de INDYCAR, es decir, triunfos en las tres carreras de 500 millas (Indianápolis, Pocono y Ontario), una hazaña que sigue sin igualarse.

La trayectoria de Unser inició en 1957 compitiendo con roadsters modificados, midgets y autos sprint. Hizo su debut en el campeonato de autos de tierra en 1964 en Milwaukee conduciendo para J.C. Agajanian, pero esa fue su única salida esa temporada, y duró solo 51 vueltas antes de que fallara el motor.

Coincidentemente, fue gracias a Foyt que los propietarios comenzaron a considerar a Unser para los mejores equipos del deporte. El texano había visto lo suave que había conducido Unser por los caminos de tierra de la nación y elogió su estilo tranquilo, tolerante y disciplinado.

«Fue un piloto de carreras muy inteligente», dijo Foyt.

La primera temporada completa de INDYCAR de Unser fue en 1967, cuando terminó segundo detrás de Foyt en las «500», y el año siguiente comenzó un período dominante en la historia del deporte. Después de ganar cinco carreras para el propietario Al Retzloff, Unser se unió al Vel’s Parnelli Racing para 1969, donde ganó cinco carreras más con el mecánico George Bignotti. La pareja podría haber ganado más a menudo si Unser no se hubiera roto la pierna en IMS antes de la carrera de ese año.

En 1970, Unser sumó 10 victorias más, incluidas cinco seguidas y ocho de nueve. Durante un período de dos temporadas ganó 11 de 13 y 13 de 16 carreras, totalizando 25 triunfos en cuatro años. En 1971, se agenció el primer lugar en los «heats» del Rafaela Indy 300, la única visita que USAC realizó a Argentina.

Al Unser, "Mama Unser" y el Ing. Ricotti
Al Unser, «Mama Unser» y el Ing. Ricotti

La primera victoria de Unser en las 500 millas llegó en el No. 2 Johnny Lightning Special, un Colt/Ford que lideró 190 de las 200 vueltas desde la pole. El margen de la victoria sobre Mark Donohue de Penske Racing fue de 32.19 segundos.

«Al era la clase del grupo», aseguró Johnny Rutherford.

La segunda victoria de Unser en Indy fue con un auto similar, pero su camino hacia la victoria no fue tan sencillo. Arrancando en quinta posición, «sólo« lideró 103 vueltas, incluidos los últimos 83. Peter Revson (McLaren) terminó segundo, 22.48 segundos detrás del ganador.

Unser casi se convierte en el primer (y eventualmente) único piloto en ganar tres veces consecutivas las «500», pero acabó segundo detrás de Donohue en 1972.

En 1978, Unser condujo para el equipo Chaparral en lo que se consideró una escuadra de segundo nivel; sin embargo, fue competitivo durante toda la carrera, luchando en duelo con Danny Ongais hasta que el hawaiano se retiró con una falla en el motor para darle a Unser una ventaja de 35 segundos. Unser pudo haber terminado con ese margen pero, en un raro error, chocó con un neumático en su última parada en boxes. Tom Sneva trató de sacar provecho, pero se quedó corto por ocho segundos.

Unser y Sneva se enfrascaron en una batalla mucho más cerrada en las «500» de 1983, y esta incluyó a Al Jr. en su primera carrera en IMS. Al Sr. hizo que su hijo lo protegiera de la carga de Sneva, quien finalmente pasó a ambos para obtener su única victoria en Indy. Después de la carrera, USAC penalizó a Al Jr. dos vueltas por la interferencia.

La primera pareja padre-hijo del Speedway fue un adelanto de lo que vendría en el deporte. En 1985, los Unser lucharon entre sí por el título de CART hasta la última carrera, siendo el padre quien, después de superar a Roberto Moreno por el cuarto lugar en las últimas vueltas en Tamiami Park en Miami, venció a su hijo por un solo punto.

Unser luchó por contener las lágrimas al describir la «sensación de vacío» de tener que vencer a Al Jr. para el campeonato.

Unser ganó tres carreras para Penske Racing, pero la última no estaba planeada. En 1987, el equipo necesitaba un reemplazo para Ongais, quien había sufrido una conmoción cerebral en un accidente de la primera semana en la curva 4 durante la práctica en Indianápolis. Unser, desempleado pero aún en Indianápolis para ayudar al auto de su hijo en problemas, no estaba contento con Penske por haberlo dejado en libertad al final de la temporada anterior, pero sabía que este era un auto demasiado bueno para rechazarlo.

Unser firmó con la condición de que recibiría un nuevo motor Cosworth para usarlo en un March de un año de edad, que había sido recuperado del vestíbulo de un hotel cerca de la sede del equipo en Reading, Pensilvania. En el segundo fin de semana de la clasificación, Unser obtuvo la 20º posición inicial, su segundo esfuerzo más bajo desde que se convirtió en un ganador de Indy.

Andretti dominó la carrera, liderando 170 de las primeras 178 vueltas, incluso superando a Unser, quien no podía creer que había estado conduciendo tan lento.

«Después de eso, me acomodé en ese auto y comencé a manejarlo como debería», dijo Unser.

Unser 1987 (FOTO: Indianapolis Motor Speedway)
FOTO: Indianapolis Motor Speedway

Cuando el auto de Andretti desaceleró repentinamente debido a problemas de encendido, Roberto Guerrero asumió el liderazgo. Pero el colombiano todavía tenía que entrar a pits una vez más, y había estado sufriendo con un embrague problemático. En efecto, se complicó al hacer que el auto saliera de su estación y el motor se paró. Mientras la tripulación de Guerrero lo empujaba hacia atrás para volver a encender el motor, Unser pasó en la recta delantera. Dieciocho vueltas después, la victoria volvió a ser suya.

«Todos dijeron: ‘No puedo creer que haya ganado la carrera'», exclamó Unser. «Dije, ‘¡Yo tampoco!'»

En 1992, Unser reemplazó al lesionado Nelson Piquet en el Team Menard. Terminó tercero para darle a la organización de John Menard y al motor Buick sus mejores resultados en Indy 500.

En total manejó para ocho equipos diferentes en la última etapa de su carrera entre 1987 y 1994, y finalmente decidió retirarse el 17 de mayo de 1994 cuando no pudo conseguir que el auto con fondos insuficientes que conducía en el Speedway acelerara. Al Jr. ganó la carrera doce días después, desde la pole, en el cumpleaños 55 de su padre.

Unser terminó con 39 victorias en INDYCAR, sexto en la lista de todos los tiempos. Ganó el prestigioso Hoosier Hundred en el recinto ferial del estado de Indiana durante cuatro años consecutivos (1970-73).

«Al fue uno de los pilotos más inteligentes contra los que me he enfrentado», dijo Andretti. «A menudo dije que me hubiera gustado haber tenido algo de su paciencia».

Al Unser ilustró su versatilidad al terminar cuarto en las 500 Millas de Daytona de 1968, una de sus cinco participaciones en NASCAR Cup. También terminó cuarto en el circuito permanente de Riverside, California. Fue Novato del Año del USAC Stock Car en 1967 y ganó el título de la Carrera Internacional de Campeones (IROC) en 1978.

Unser fue inducido en el Salón de la Fama del Indianapolis Motor Speedway en 1986 y en el International Motorsports Hall of Fame en 1998. Su colección de trofeos y autos se encuentra en el Unser Racing Museum en Albuquerque.

A Unser le sobreviven su esposa, Susan, y su hijo, Al Jr. Le precedieron en la muerte sus hijas Mary y Deborah. Bobby Unser murió el 2 de mayo de 2021 a los 87 años. Los hermanos habían sido vecinos en Albuquerque durante mucho tiempo.

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